Una nuova analisi del sangue potrebbe prevedere un parto prematuro

Una nuova analisi del sangue potrebbe prevedere un parto prematuro
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Un nuovo esame del sangue per le donne incinte rileva, con un’accuratezza del 75-80% se le loro gravidanze si concluderanno con un parto prematuro.

Questa analisi può essere utilizzata anche per stimare l’età gestazionale del feto o la data del termine della gravidanza  in modo affidabile e meno costoso dell’ecografia.

Lo studio

Sviluppato da un team di scienziati guidati dai ricercatori della Stanford University, il test potrebbe aiutare a ridurre i problemi legati alla nascita prematura, che colpisce ogni anno 15 milioni di bambini in tutto il mondo. Fino ad ora, ai medici mancava un modo affidabile per predire le gravidanze premature, e hanno faticato a stimare in modo accurato la data del termine della gravidanza.

Stephen Quake, PhD, professore di bioingegneria e di fisica applicata a Stanford, condivide l’autorialità dello studio con Mads Melbye, MD. Gli autori principali sono l’ex studioso post dottorato di Stanford Thuy Ngo, PhD, e lo studentessa laureata alla Stanford Mira Moufarrej.

Questo lavoro è il risultato di una fantastica collaborazione tra ricercatori di tutto il mondo“, ha detto Quake e “abbiamo lavorato a stretto contatto con il team di Stanford e  con scienziati in Danimarca, Pennsylvania e Alabama. È davvero stato un eccellente lavoro di squadra“.

Cosa misura il test

Il test misura l‘attività dei geni materni, placentari e fetali valutando i livelli ematici materni di RNA libero dalle cellule, minuscoli frammenti della molecola messaggera che trasporta le istruzioni genetiche del corpo alle  fabbriche di produzione di proteine. Il team ha utilizzato campioni di sangue raccolti durante la gravidanza per identificare quali geni fornissero segnali attendibili sull’età gestazionale e sul rischio di prematurità.

Abbiamo scoperto che una manciata di geni è altamente predittiva per individuare quali donne siano a rischio di parto prematuro“, ha detto Melbye, che è anche presidente e CEO dello Statens Serum Institute di Copenaghen. “Ho passato molto tempo a lavorare per capire cosa potesse influenzare un parto prematuro, questo è il primo vero progresso scientifico significativo su questo problema.”

La più grande causa di mortalità infantile negli Stati Uniti

La nascita prematura colpisce il 9% delle nascite ed è la più grande causa di mortalità infantile negli Stati Uniti. In due terzi delle nascite pretermine, la madre entra in travaglio spontaneamente e i dottori, di solito, non sanno il perché. Precedentemente, i migliori test disponibili per prevedere la nascita prematura funzionavano solo in donne ad alto rischio, come quelle che avevano già partorito prematuramente e risultavano corretti solo il 20% delle volte.

Quake si interessò per la prima volta a questo problema quando divenne un genitore: sua figlia era nata quasi un mese prima del termine previsto. “Ora è una sedicenne molto sana e attiva, ma certamente mi è rimasto impresso che questo fosse un problema importante su cui lavorare“, ha detto Quake.

I medici hanno anche bisogno di metodi migliori per misurare l’età gestazionale: le ostetriche ora usano l’ecografia già dal primo trimestre di gravidanza per stimare la data del termine, ma questo esame fornisce informazioni meno affidabili man mano che la gravidanza progredisce, rendendola meno utile per le donne che non ricevono un’assistenza prenatale precoce. Gli ultrasuoni richiedono anche attrezzature costose e tecnici addestrati, che non sono disponibili in gran parte del mondo in via di sviluppo. Al contrario, i ricercatori prevedono che il nuovo esame del sangue sarà abbastanza semplice ed economico da poter essere utilizzato in ambienti con risorse limitate.

Vista ad altissima risoluzione della gravidanza

Il test sull’età gestazionale è stato sviluppato studiando un campione di 31 donne danesi che hanno donato il sangue settimanalmente durante le loro gravidanze. Tutte le donne hanno avuto gravidanze a termine. Gli scienziati hanno utilizzato campioni di sangue di 21 di loro per costruire un modello statistico, che ha identificato nove RNA privi di cellule prodotte dalla placenta che predicono l’età gestazionale. Le stime dell’età gestazionale fornite dal modello erano accurate circa del 45% che è paragonabile al 48% di accuratezza per le stime degli ultrasuoni del primo trimestre.

Misurare l’RNA libero dalle cellule nel sangue delle madri potrebbe anche fornire una grande quantità di nuove informazioni sulla crescita del feto, ha detto Ngo. “Questo dà una visione ad altissima risoluzione della gravidanza e dello sviluppo del feto come non si era mai visto prima“, ha detto.

Per capire come prevedere la nascita pretermine, i ricercatori hanno utilizzato campioni di sangue di 38 donne americane a rischio di parto prematuro perché avevano già avuto contrazioni precoci o avevano già dato alla luce un bambino prematuro. Queste donne hanno dato ciascuna un campione di sangue durante il secondo o il terzo trimestre delle loro gravidanze. Di questo gruppo, 13 hanno partorito prematuramente mentre le restanti 25 hanno concluso la gravidanza a termine. Gli scienziati hanno scoperto che i livelli di RNA libero dalle cellule di sette geni dalla madre e dalla placenta potevano predire quali gravidanze sarebbero state premature.

Sono soprattutto i geni materni“, ha detto Moufarrej, sottolineando che i geni che predicono la prematurità sono diversi da quelli che forniscono informazioni sull’età gestazionale. “Pensiamo che sia la mamma a mandare un segnale che è pronta a partorire.”

La biologia della nascita pretermine è ancora misteriosa

Gli scienziati devono convalidare i nuovi test con più grandi campioni di donne incinte prima che possa essere reso disponibile per un uso diffuso.

Il meccanismo biologico alla base della nascita pretermine è ancora un mistero, ma gli scienziati hanno in programma di indagare i ruoli dei geni che segnalano la prematurità per capire meglio perché accada. Sperano anche di identificare obiettivi per creare farmaci che possano ritardare la nascita prematura.

Fonti:
Stanford Medicine. “Gli esami del sangue per le donne incinte possono prevedere la nascita prematura.”

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